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南极洲的长须鲸种群正在恢复:为什么这很重要

  据CNET报道,在20世纪初工业化捕鲸的高峰期,长须鲸似乎注定要失败。统计数字是严峻的。从1904年到1976年,超过70万头长须鲸被杀,这一年实行了“零”的捕捞配额。尽管捕杀速度有所放缓(日本等捕鲸国仍然为“研究目的”捕获长须鲸),但1978年后进行的调查显示,捕杀已将长须鲸赶出了它们在南极的觅食地--基本上,长须鲸消失了。但好消息是,在2018年和2019年的两次考察中收集的新一轮调查数据显示,长须鲸种群正在恢复,回到了它们祖先的觅食地

  周四发表在《科学报告》杂志上的这项新研究还记录了多达150头鲸鱼个体在南极洲海岸附近觅食的聚集现象--这种现象以前没有通过视频拍摄到。

  阿尔弗雷德-魏格纳极地和海洋研究所的生物学家、该研究的作者 Bettina Meyer说:“我以前从未在一个地方见过这么多鲸鱼,看着这些庞大的群体进食,我非常着迷。”

  长须鲸是地球上第二大鲸鱼种类,仅次于蓝鲸。成年长须鲸可以长到90英尺长,比两辆校车大一点。

  研究小组于2018年乘坐德国破冰船Polarstern号和2019年乘坐Pelagic Australis号前往南极。在船上,他们从甲板上和空中进行了调查,乘坐22架直升机环绕南极半岛飞行。该团队经常发现较小的鲸鱼群,在1至4个个体之间。但是在威德尔海的象岛海岸,他们发现了一个大量的鲸鱼。

  他们的调查发现了巨大的鲸鱼群体在捕食磷虾,这是该地区最重要的物种之一,有两次观察估计大约有150头鲸鱼都在捕食磷虾群。他们指出,这是文献中最大的须鲸聚集地(《七个世界,一个星球》纪录片中也有介绍)。摄食狂潮只持续了几分钟,然后鲸鱼又分散开来。

  利用这些观察结果,研究小组能够估计出该地区长须鲸的数量,但他们指出这些数字并不完美--当涉及到鲸鱼数量时,有很多未知数,因为年复一年,很难进入世界的这一部分并充分记录它们。

  “即使我们仍然不知道南极洲的长须鲸总数,由于缺乏同步观察,这可能是一个好的迹象,即在禁止商业捕鲸近50年后,南极洲的长须鲸数量正在回升,”Meyer说。

  鲸鱼回到祖先的觅食地绝对是一个关于鲸鱼的好故事,它突出了1985年生效的暂停捕鲸令的好处。然而,他们的回归也对当地环境产生了影响。鲸鱼在通过食物链进行营养循环方面特别有用。它们吞食磷虾,然后拉出富含铁的粪便,反过来给磷虾提供食物。

  研究人员认为这可以提高南大洋的“生产力”。磷虾被吃掉,粪便被排出,藻类(浮游植物)的数量激增,磷虾的数量激增,鲸鱼的数量激增......这是一个循环。而浮游植物从大气中捕获二氧化碳。像长须鲸这样的大鲸鱼起到了 “碳汇”的作用,因为它们吸走了浮游植物(以及以其为食的磷虾)中的所有碳,并将其储存在自己的体内。当鲸鱼死亡时,它们会下沉,把它们的碳带入海底。